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Mars Express: Marte, un pianeta diviso a metà

17 febbraio 2020
Una nuova immagine giunta dalla sonda ESA Mars Express mostra come la morfologia e le caratteristiche della superficie marziana differiscono in modo significativo a seconda della posizione. L'emisfero settentrionale di Marte è piatto, liscio e, in alcuni punti, si trova alcuni chilometri più in basso rispetto al sud. L'emisfero meridionale, nel frattempo, è pesantemente craterizzato e disseminato di sacche di attività vulcanica passata.

La morfologia e le caratteristiche della superficie marziana differiscono in modo significativo a seconda della posizione. L'emisfero settentrionale di Marte è piatto, liscio e, in alcuni punti, si trova alcuni chilometri più in basso rispetto al sud. L'emisfero meridionale, nel frattempo, è pesantemente craterizzato e disseminato di sacche di attività vulcanica passata. Una zona di transizione nota come "confine dicotomico" separa le pianure settentrionali e quelle meridionali. Grandi parti di questa regione sono piene di qualcosa che gli scienziati chiamano terreno irregolare: blocchi di terreno frammentato, frantumato, frammentato, dove il sud ruvido e martoriato del Marte lascia il posto al nord più liscio.
Una nuova immagine della videocamera stereo ad alta risoluzione Mars Express (HRSC) mostra esattamente questo: una regione di terreno accidentato chiamata Nilosyrtis Mensae. Nilosyrtis Mensae ha un aspetto labirintico, con numerosi canali e valli che intagliano il terreno. Acqua, vento e ghiaccio hanno influenzato fortemente questa regione, sezionando ed erodendo il terreno, insieme ai cambiamenti della geologia marziana: le valli si sono formate nel tempo e si sono divise in tutta la regione e i crateri da impatto una volta definiti si sono lentamente degradati.
Il grande cratere a destra dell'immagine è un esempio di questo degrado: ha un aspetto liscio e arrotondato, con pareti leggermente inclinate, bordi ammorbiditi e un fondo piatto che è stato allargato e riempito nel tempo da materiale sedimentario. Questa morfologia consumata riflette sia l'età avanzata del cratere, sia i livelli di erosione che ha subito da quando si è formato. Tali processi hanno anche creato colline arrotondate e colline isolate a punta piatta, o mesa, che sono visibili all'interno del cratere e in tutta la regione. Si differenziano da ciò che le circonda come elementi isolati e contribuiscono all'apparenza bloccata e fratturata del terreno irregolare.
Gli scienziati sono interessati a Nilosyrtis Mensae non solo per la sua posizione in questa affascinante zona di transizione tra nord e sud, ma anche per i segreti che potrebbe contenere sulla storia dell'acqua su Marte. Le osservazioni di questa regione da parte di missioni come Mars Express hanno rivelato creste, scanalature e altre trame di superficie indicative di materiale che scorre - molto probabilmente ghiaccio. Il clima e l'atmosfera dell'antica Marte permisero al ghiaccio e alla neve di accumularsi e muoversi sulla superficie del pianeta. Si pensa che il ghiaccio sia fluito attraverso le valli e gli altipiani in questa regione, sotto forma di ghiacciai a movimento lento che hanno spazzato via i detriti mentre viaggiavano. Tali caratteristiche sarebbero simili ai ghiacciai rocciosi qui sulla Terra: o flussi ghiacciati coperti da strati di fango e sedimenti, o miscele fluenti di ghiaccio, fango, neve e roccia intervallate da rocce e massi più grandi.

Studiare e caratterizzare i vari processi in atto su tutta la superficie di Marte è un obiettivo chiave di Mars Express. Lanciato nel 2003, il veicolo spaziale orbita attorno al Pianeta Rosso da oltre un decennio e mezzo.

fonti: ESA

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