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TESS scopre il primo esopianeta in zona abitabile delle dimensioni della Terra

08 gennaio 2020
Nuovo giro di scoperte da parte di TESS, il telescopio spaziale della NASA ha trovato il primo pianeta delle dimensioni della Terra situato nella zona abitabile della sua stella.

Nuovo giro di scoperte da parte di TESS, il telescopio spaziale della NASA preposto alla ricerca di esopianeti tramite la collaudata tecnica del transito. TESS ha infatti trovato il primo pianeta delle dimensioni della Terra situato nella zona abitabile della sua stella, ovvero la gamma di distanze in cui le condizioni potrebbero essere ideali per consentire la presenza di acqua liquida sulla superficie.
TOI 700 è una piccola stella nana di tipo M situata a poco più di 100 anni luce di distanza nella costellazione meridionale del Dorado. È circa il 40% della massa e delle dimensioni del nostro Sole e ha la metà della sua temperatura superficiale. La stella appare in 11 dei 13 settori osservati da TESS durante il primo anno di missione e gli scienziati hanno catturato più transiti dai suoi tre pianeti. La stella era originariamente ed erroneamente classificata nel database TESS come più simile al nostro Sole, il che significava che i pianeti apparivano più grandi e più caldi di quanto non fossero in realtà.
I ricercatori hanno identificato l'errore e quando hanno corretto i parametri della stella, le dimensioni dei suoi pianeti sono diminuite e si sono resi conto che quello più esterno era circa della dimensione della Terra e nella zona abitabile. Il pianeta più interno, chiamato TOI 700 b, è quasi esattamente delle dimensioni della Terra, è probabilmente roccioso e completa un'orbita ogni 10 giorni. Il pianeta medio, TOI 700 c, è 2,6 volte più grande della Terra (tra le dimensioni della Terra e di Nettuno) orbita ogni 16 giorni ed è probabilmente un mondo dominato dai gas. TOI 700 d, il pianeta più esterno conosciuto nel sistema e l'unico nella zona abitabile, misura è del 20% più grande della Terra, orbita ogni 37 giorni e riceve dalla sua stella l'86% dell'energia che il Sole fornisce alla Terra. Si pensa che tutti i pianeti siano in rotazione sincrona alla stella, quindi un lato del pianeta è costantemente immerso nella luce del giorno.
Poiché TOI 700 è luminoso, abbastanza vicino e non mostra alcun segno di brillamenti stellari, il sistema è il candidato principale per misurazioni di massa precise da parte degli attuali osservatori terrestri. Queste misurazioni potrebbero confermare le stime degli scienziati secondo cui i pianeti interno ed esterno sono rocciosi e il pianeta centrale è fatto di gas. Le osservazioni future potrebbero essere in grado di identificare se i pianeti hanno atmosfere e, in tal caso, persino determinare le loro composizioni. Ma mentre le condizioni esatte su TOI 700 d sono sconosciute, gli scienziati possono utilizzare le informazioni attuali, come le dimensioni del pianeta e il tipo di stella che orbita, per generare modelli di computer e fare previsioni.
I ricercatori quindi hanno modellato 20 potenziali ambienti di TOI 700 d per valutare se una versione avrebbe comportato temperature superficiali e pressioni adatte all'abitabilità. Poiché TOI 700 d è in rotazione sincrona con la sua stella, le formazioni nuvolose del pianeta e i modelli di vento possono essere sorprendentemente diversi da quelli terrestri. Una simulazione includeva un TOI 700 d coperto dall'oceano con un'atmosfera densa, dominata dal biossido di carbonio, simile a quella che gli scienziati sospettavano circondasse Marte quando era giovane. L'atmosfera di questo modello contiene uno strato profondo di nuvole sul lato rivolto verso le stelle. Un altro modello descrive TOI 700 d come una versione nuvolosa e composta unicamente di terra, dove i venti scorrono lontano dal lato notturno del pianeta e convergono sul punto di fronte alla stella. In mancanza di uno spettro di riferimento che possa stabilire l'esatta composizione dei pianeti sono stati usati diversi modelli simulati e un giorno, quando si riuscirà ad ottenere gli spettri reali, sarà possibile ottenere simulazioni ancora più precise.

fonti: NASA, MIT

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