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Mars 2020: Perseverance è atterrato con successo al cratere Jezero!

19 febbraio 2021
Il rover più grande e avanzato che la NASA ha inviato in un altro mondo è atterrato giovedì su Marte, dopo un viaggio di 203 giorni che ha attraversato 472 milioni di chilometri. La conferma del successo del touchdown è stata annunciata dal controllo della missione presso il Jet Propulsion Laboratory della NASA alle 21:55 (ora italiana).

Ricca di tecnologia rivoluzionaria, la missione Mars 2020 è stata lanciata il 30 luglio 2020 dalla stazione spaziale di Cape Canaveral in Florida. La missione del rover Perseverance segna un primo passo ambizioso nello sforzo di raccogliere campioni di Marte e riportarli sulla Terra.

"Questo atterraggio è uno di quei momenti cruciali per la NASA, gli Stati Uniti e l'esplorazione dello spazio a livello globale - quando sappiamo di essere al culmine della scoperta e facciamo la punta alle nostre matite, per così dire, per riscrivere i libri di storia", ha affermato l'amministratore della NASA, Steve Jurczyk. "La missione Mars 2020 Perseverance incarna lo spirito di perseveranza della nostra nazione anche nelle situazioni più difficili, ispirando e facendo avanzare la scienza e l'esplorazione. La missione stessa incarna l'ideale umano di perseverare verso il futuro e ci aiuterà a prepararci per l'esplorazione umana del Pianeta Rosso".

Di circa le dimensioni di un'auto, il geologo e astrobiologo robotico da 1.026 chilogrammi sarà sottoposto a diverse settimane di test prima di iniziare la sua indagine scientifica di due anni sul cratere Jezero di Marte. Mentre il rover studierà la roccia e il sedimento dell'antico letto del lago e del delta del fiume di Jezero per caratterizzare la geologia e il clima passato della regione, una parte fondamentale della sua missione sarò l'astrobiologia, inclusa la ricerca di segni di antica vita microbica. A tal fine, la campagna Mars Sample Return, pianificata dalla NASA e dall'ESA (Agenzia spaziale europea), consentirà agli scienziati sulla Terra di studiare campioni raccolti da Perseverance per cercare segni definitivi di vite passate utilizzando strumenti troppo grandi e complessi da inviare a il pianeta rosso.

"Grazie agli eventi odierni, i primi campioni incontaminati provenienti da luoghi accuratamente documentati su un altro pianeta hanno fatto un altro passo avanti verso il ritorno sulla Terra", ha affermato Thomas Zurbuchen, amministratore associato per la scienza alla NASA. "Perseverance è il primo passo per riportare roccia e regolite da Marte. Non sappiamo cosa ci diranno questi campioni incontaminati di Marte, ma quello che potrebbero rivelarci è monumentale, incluso il fatto che la vita potrebbe essere esistita oltre la Terra".

Questa è la prima immagine che il rover Perseverance della NASA ha inviato dopo essere atterrato su Marte il 18 febbraio 2021. La vista, da una delle telecamere Hazcams di guida di Perseverance, è parzialmente oscurata da una coltre di polvere.


Largo circa 45 chilometri, il cratere Jezero si trova sul bordo occidentale della Isidis Planitia, un gigantesco bacino da impatto appena a nord dell'equatore marziano. Gli scienziati hanno osservato che 3,5 miliardi di anni fa il cratere aveva un proprio delta del fiume ed era pieno d'acqua.

Il sistema di alimentazione che fornirà elettricità e calore a Perseverance durante la sua esplorazione del cratere Jezero è un generatore termoelettrico a radioisotopi multi-missione, o MMRTG . Il Dipartimento dell'Energia degli Stati Uniti (DOE) lo ha fornito alla NASA attraverso una partnership in corso per sviluppare sistemi di alimentazione per applicazioni spaziali civili.
Dotato di sette strumenti scientifici primari, con la maggior quantità di telecamere mai inviate su Marte e il suo sistema di caching dei campioni squisitamente complesso - il primo del suo genere inviato nello spazio - Perseverance perlustrerà la regione di Jezero alla ricerca dei resti fossili di antica vita marziana microscopica, raccogliendo campioni durante la strada.

"Perseverance è il geologo robotico più sofisticato mai realizzato, ma il verificare che la vita microscopica fosse presente comporta un enorme onere di prove", ha affermato Lori Glaze, direttore della Divisione di scienze planetarie della NASA. "Anche se impareremo molto con i grandi strumenti che abbiamo a bordo del rover, potrebbero comunque essere necessari i laboratori e gli strumenti molto più sofisticati della Terra per dirci se i nostri campioni contengono prove che Marte un tempo ospitava la vita".
Spianare la strada alle missioni umane

"L'atterraggio su Marte è sempre un compito incredibilmente difficile e siamo orgogliosi di continuare a migliorarci grazie ai nostri successi passati", ha affermato il direttore del JPL Michael Watkins. "Ma, mentre Perseverance sta portando avanti questi successi, il rover sta anche aprendo la sua strada a audaci nuove sfide nella missione di superficie. Abbiamo costruito il rover non solo per atterrare ma per trovare e raccogliere i migliori campioni scientifici per il ritorno sulla Terra, e il suo sistema di campionamento incredibilmente complesso e l'autonomia non solo consentono quella missione, ma preparano il terreno per future missioni robotiche e con equipaggio.

La suite di sensori Mars Entry, Descent, and Landing Instrumentation 2 (MEDLI2) ha raccolto dati sull'atmosfera di Marte durante l'ingresso e il sistema di navigazione relativo al terreno ha guidato autonomamente il veicolo spaziale durante la discesa finale. I dati di entrambi i sistemi dovrebbero aiutare le future missioni umane ad atterrare su altri mondi in modo più sicuro e con carichi utili più grandi.

Sulla superficie di Marte, gli strumenti scientifici di Perseverance avranno l'opportunità di eseguire scienza di alto livello. Mastcam-Z è una coppia di telecamere scientifiche poste sull'albero (o testa di rilevamento) di Perseverance che creano panorami 3D a colori ad alta risoluzione del paesaggio marziano. Inoltre, situata sempre sull'albero, la SuperCam utilizza un laser pulsato per studiare la chimica delle rocce e dei sedimenti e dispone di un proprio microfono per aiutare gli scienziati a comprendere meglio le proprietà delle rocce, inclusa la loro durezza.

Posto su una torretta all'estremità del braccio robotico del rover, il Planetary Instrument for X-ray Lithochemistry (PIXL) e gli strumenti Scanning Habitable Environments with Raman & Luminescence for Organics & Chemicals (SHERLOC) lavoreranno insieme per raccogliere dati su Marte per una geologia approfondita. PIXL utilizzerà un fascio di raggi X e una suite di sensori per approfondire la chimica degli elementi delle roccie. Il laser ultravioletto e lo spettrometro di SHERLOC, insieme al suo sensore topografico grandangolare per operazioni e ingegneria elettronica (WATSON), studieranno le superfici rocciose, mappando la presenza di alcuni minerali e molecole organiche, che sono i mattoni a base di carbonio della vita sulla Terra.

Il telaio del rover ospita anche tre strumenti scientifici. Il Radar Imager for Mars' Subsurface Experiment (RIMFAX) sarà il primo radar a penetrare nel terreno sulla superficie di Marte e verrà utilizzato per determinare come si sono formati i diversi strati della superficie marziana nel tempo. I dati potrebbero aiutarci a spianare la strada a futuri sensori che cercano i depositi di ghiaccio d'acqua nel sottosuolo.

Inoltre, con un occhio alle future esplorazioni del Pianeta Rosso, la dimostrazione della tecnologia Mars Oxygen In-Situ Resource Utilization Experiment (MOXIE) tenterà di produrre ossigeno dall'atmosfera tenue e prevalentemente composta di anidride carbonica del Pianeta Rosso. Lo strumento Mars Environmental Dynamics Analyzer (MEDA) del rover, dotato di sensori sull'albero e sul telaio, fornirà informazioni chiave sull'attuale tempo, clima e polvere su Marte.

Attaccato al ventre di Perseverance, il minuscolo Ingenuity Mars Helicopter sarà invece una dimostrazione tecnologica che tenterà il primo volo a motore controllato su un altro pianeta.
Gli ingegneri e gli scienziati del progetto metteranno alla prova Perseverance, testando ogni strumento, sottosistema e subroutine nel corso dei prossimi mesi o due. Solo allora schiereranno l'elicottero in superficie per la fase di test di volo. In caso di successo, Ingenuity potrebbe aggiungere una dimensione aerea all'esplorazione del Pianeta Rosso in cui tali elicotteri fungono da esploratori o effettuano consegne per futuri astronauti lontano dalla loro base.

Una volta completati i voli di prova di Ingenuity, la ricerca da parte del rover di prove dell'antica vita microbica inizierà sul serio.

"Perseverance è più di un rover, e più di questa straordinaria collezione di uomini e donne che lo hanno costruito e ci hanno portato qui", ha detto John McNamee, project manager della missione Mars 2020 Perseverance rover al JPL. "È anche più dei 10,9 milioni di persone che si sono iscritte per far parte della nostra missione. Questa missione riguarda ciò che gli esseri umani possono ottenere quando perseverano. Siamo arrivati fin qui. Ora guardateci andare."

fonti: NASA Jet Propulsion Laboratory

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