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Mars Express: fotografato un antico triplice cratere su Marte

03 novembre 2020
La superficie di Marte è ricoperta da intriganti cicatrici tra le quali alcune delle più importanti sono i crateri da impatto. Un esempio particolarmente insolito arriva da una nuova immagine del Mars Express dell'ESA, un'antica tripletta composta non da uno, ma da ben tre crateri sovrapposti.

Questo cratere triplo si trova in una zona particolarmente antica dell'emisfero meridionale di Marte nota come Noachis Terra. Questa regione è stata fortemente craterizzata durante l'era noachiana, un'epoca antica circa quattro miliardi di anni fa nella storia di Marte in cui un numero enorme di asteroidi e comete precipitò verso l'interno e si schiantò sulla superficie del pianeta. Alcune delle caratteristiche create da queste collisioni sono rimaste intatte su Marte sino ad oggi e, poiché si sono formate durante i primissimi giorni del Sistema Solare, sono di particolare interesse per gli scienziati che cercano di saperne di più sul nostro vicino planetario e sul suo passato.
Segni di processi ed eventi caotici noachiani sono osservabili chiaramente negli altopiani meridionali di Marte, che sono disseminati di vecchi crateri consumati dal tempo. Il Mars Express dell'ESA ha ripreso molti crateri in questa regione, dal cratere Greeley gravemente eroso, che prende il nome dal geologo americano Ronald Greeley, al cratere Neukum a forma di duna, che prende il nome da uno dei fondatori della missione Mars Express (ed ex-investigatore capo della High Resolution Stereo Camera (HRSC) del veicolo spaziale, la telecamera responsabile di questa nuova immagine).

MA com'è possibile la formazione di un simile cratere triplo? Una possibile spiegazione - e si pensa che sia molto probabile - è che l'oggetto caduto si sia rotto in tre frammenti prima di colpire il suolo, formando un trio di crateri da impatto. Non tutti gli impatti multipli riescono a lasciare impronte caratteristiche così chiare e nette, molti mostrano depressioni allungate, cavità non circolari che si trovano fianco a fianco o bacini solo parzialmente sovrapposti. Un'altra spiegazione potrebbe essere una semplice coincidenza: in diversi momenti, tre oggetti separati potrebbero aver colpito la superficie di Marte in questa posizione, creando una netta sovrapposizione di crateri per pura casualità.
È interessante notare che, se l'oggetto si è effettivamente frammentato e si è spezzato, ciò potrebbe implicare che l'atmosfera del Marte Noachiano fosse molto più densa - e più difficile da penetrare - di quanto non sia ora. Questo indica un Marte primordiale che era molto più caldo e umido del mondo freddo e arido che vediamo oggi. Le osservazioni di numerose missioni supportano questa visione e restituiscono la prova che l'acqua un tempo scorreva attraverso il Pianeta Rosso in grandi quantità, rivelando caratteristiche come le vecchie reti di valli fluviali e i grandi bacini lacustri che si pensava si fossero formati nel periodo noachiano.



Come molti dei crateri antichi ed erosi negli altopiani meridionali di Marte, questi tre crateri hanno bordi appiattiti, pavimenti poco profondi e sono stati riempiti di sedimenti nei quattro miliardi di anni dalla loro formazione. Ci sono anche prove della presenza di ghiaccio: il cratere più piccolo ha segni che si formano tipicamente quando ghiaccio e detriti si insinuano su una superficie, in modo simile a come i ghiacciai misti di roccia e ghiaccio o i ghiacciai ricoperti di detriti si muovono nelle regioni alpine della Terra.
Questa cornice potrebbe aver contenuto altri crateri, come indicato dalle macchie rotonde di superficie incavata in alto a destra e in basso a sinistra. Infatti, nonostante la natura craterizzata della Noachis Terra, l'ambiente intorno a questa tripletta è sorprendentemente liscio per un terreno così antico. Solo una manciata di piccoli crateri circostanti sembrano avere bordi e bacini chiari e nettamente definiti, indicando che sono relativamente giovani e non hanno ancora iniziato a erodersi sul serio. Nel complesso, sembra che i crateri più vecchi in quest'area si siano "sciolti" in superficie, un fenomeno che ancora una volta è dovuto al ghiaccio.
Mentre il ghiaccio appena sotto la superficie di Marte scorre e si scioglie per molti milioni di anni, il suolo diventa più morbido. Questo terreno soffice e ricco di ghiaccio si placa più rapidamente e riempie più prontamente rientranze e depressioni, contribuendo all'aspetto liscio di questa parte della Noachis Terra. Ciò suggerisce che su Marte doveva essere presente una grande quantità di acqua, almeno durante il periodo noachiano, in grado di produrre un abbondante flusso di ghiaccio simile a un ghiacciaio.

Comprendere la storia di Marte e mappare in dettaglio le caratteristiche che coprono la superficie del pianeta è un obiettivo chiave di Mars Express. La navicella spaziale ha esplorato il Pianeta Rosso sin dal suo lancio nel 2003 e si sta preparando a collaborare con una serie di nuove missioni che si sono unite - o presto si uniranno - alla navicella su Marte. Il Trace Gas Orbiter (TGO) ESA-Roscosmos ExoMars è arrivato nel 2016 e il rover ExoMars Rosalind Franklin e la sua piattaforma scientifica di superficie saranno lanciati nel settembre 2022.

Insieme a Mars Express, queste missioni lavoreranno per studiare il nostro vicino Marte e per aiutarci non solo a capire di più su di lui ma, grazie al confronto, anche qualcosa di più sulla storia e la natura della nostra casa nell'Universo.

fonti: ESA

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