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OSIRIS-REx: 10 cose da sapere sull'asteroide Bennu

19 ottobre 2020
La prima missione della NASA con ritorno di campioni da un antico asteroide è arrivata al suo obiettivo, l'asteroide Bennu, il 3 dicembre 2018. La missione OSIRIS-REx è stato un viaggio lungo sette anni che si concluderà con la consegna sulla Terra di materiale, dai 60 grammi fin a 2Kg di campioni raccolti, e promette di essere la più grande quantità di materiale extraterrestre riportato dallo spazio sin dall'era Apollo. Il 26° anniversario della scoperta dell'asteroide è caduto nel settembre 2019 e da allora gli scienziati hanno raccolto numerosi dati. Ecco cosa sappiamo (e parte di ciò che speriamo di scoprire) su questo residuo incontaminato dei primi giorni del nostro Sistema Solare.

1. È molto, molto scuro...

Bennu è classificato come un asteroide di tipo B, il che significa che contiene molto carbonio insieme ai suoi vari minerali. Questo elevato contenuto crea una superficie sull'asteroide che riflette circa il 4% della luce che lo colpisce, e non è molto. Per esempio, il pianeta più luminoso del Sistema Solare, Venere, riflette circa il 65% della luce solare in arrivo e la Terra ne riflette circa il 30%. Bennu è un asteroide carbonioso che non ha subito cambiamenti drastici che ne hanno alterato la composizione, il che significa che sopra e sotto la sua superficie più profonda nera come la pece ci sono sostanze chimiche e rocce rimaste intatte sin dalla nascita del Sistema Solare.



2. ... e molto molto vecchio

Bennu è rimasto (per lo più) indisturbato per miliardi di anni. Non solo è convenientemente vicino e ricco di carbone, ma è anche così primitivo che gli scienziati hanno calcolato si sia formato nei primi 10 milioni di anni della storia del nostro Sistema Solare, oltre 4,5 miliardi di anni fa. Grazie all'effetto Yarkovsky - la leggera spinta che si crea quando l'asteroide assorbe la luce solare e riemette quell'energia in forma di calore - e alla spinta gravitazionale di altri corpi celesti, si è avvicinato sempre di più alla Terra dal suo probabile luogo di nascita: la Fascia Principale degli asteroidi situata tra Marte e Giove.

3. Bennu è un "agglomerato di detriti", ma non bisogna lasciarsi ingannare

Ma Bennu è solo spazzatura spaziale o un tesoro scientifico? Sebbene il termine "agglomerato di detriti" (in inglese rubble-pile) suoni come un insulto, in realtà è una vera classificazione di oggetti astronomici. Gli asteroidi formati da cumuli di macerie come Bennu sono corpi celesti formati da molti pezzi di detriti rocciosi che la gravità ha compresso insieme. Questo tipo di detrito viene prodotto quando un impatto frantuma un corpo molto più grande (per Bennu, si è trattato di un asteroide largo circa circa 100 km). Bennu invece è alto circa quanto l'Empire State Building. Probabilmente ci sono volute poche settimane perché questi frammenti di relitto spaziale si fondessero nel mucchio di macerie che è diventato Bennu. Bennu è pieno di incavi all'interno, con il 20-40% del suo volume che è formato da spazio vuoto. L'asteroide effettivamente potrebbe disgregarsi se iniziasse a ruotare molto più velocemente o interagisse troppo vicino con un altro corpo planetario.

4. Gli asteroidi possono contenere indizi della vita sulla Terra...

Bennu è un artefatto primordiale conservato nel vuoto dello spazio, rimasto in orbita tra pianeti, lune, asteroidi e comete. Poiché è così antico, Bennu potrebbe essere composto di materiale contenente molecole che erano presenti quando la vita si è formata per la prima volta sulla Terra. Tutte le forme di vita della Terra si basano su catene di atomi di carbonio legati con ossigeno, idrogeno, azoto e altri elementi. Tuttavia, il materiale organico come il tipo che gli scienziati sperano di trovare in un campione di Bennu non proviene necessariamente dalla biologia. Tuttavia, serviranno ulteriori ricerche da parte degli scienziati per scoprire il ruolo svolto dagli asteroidi ricchi di sostanze organiche nel catalizzare la vita sulla Terra.

5. ...ma anche oro e platino!

Possedere gioielli extraterrestri può sembrare fantastico e Bennu è probabilmente molto più ricco di platino e oro rispetto alla crosta terrestre. Sebbene la maggior parte non sia fatta quasi interamente di metallo solido (a differenza dell'asteroide Psyche, obiettivo dell'omonima missione), molti asteroidi contengono elementi che potrebbero essere utilizzati industrialmente al posto delle risorse limitate della Terra. Studiare da vicino questo asteroide darà risposte alle domande sulla fattibilità dell'estrazione di materiali da asteroidi durante l'esplorazione e il viaggio nello spazio profondo. Sebbene i metalli rari attirino maggiormente l'attenzione, è probabile che l'acqua sia la risorsa più importante di Bennu. L'acqua (due atomi di idrogeno legati a un atomo di ossigeno) può essere utilizzata per bere o separata nei suoi componenti per ottenere aria respirabile e carburante per propulsori. Dato l'elevato costo del trasporto di materiale nello spazio, se gli astronauti possono estrarre l'acqua da un asteroide per il supporto vitale e il carburante, l'aldilà cosmico è più vicino che mai all'essere accessibile agli umani.

6. La luce solare può modificare la traiettoria di un asteroide

La gravità non è l'unico fattore coinvolto nel destino di Bennu. Il lato di Bennu rivolto verso il Sole viene riscaldato dalla luce solare, ma una giornata su Bennu dura solo 4 ore e 17.8 minuti, quindi la parte della superficie rivolta verso il Sole cambia costantemente. Mentre Bennu continua a ruotare, espelle questo calore, che conferisce all'asteroide una piccola spinta verso il Sole di circa 0,29 chilometri all'anno, modificando così la sua orbita.

7. C'è una piccola probabilità che Bennu cada sulla Terra nel prossimo secolo

Il team di ricerca sugli asteroidi Lincoln Near-Earth, finanziato dalla NASA, ha scoperto Bennu nel 1999. L'ufficio di coordinamento della difesa planetaria della NASA continua a monitorare gli oggetti vicini alla Terra (NEO), in particolare quelli come Bennu che si avvicineranno all'orbita terrestre e sono classificati come oggetti potenzialmente pericolosi. Tra gli anni 2175 e 2199, la possibilità che Bennu abbia un impatto sulla Terra è solo di 1 su 2.700, ma gli scienziati non vogliono ancora abbassare la guardia. Bennu sta viaggiando nel Sistema Solare su un percorso che gli scienziati hanno predetto con buona precisione, ma raffineranno le loro previsioni con la misurazione dell'effetto Yarkovsky da parte di OSIRIS-REx e con le future osservazioni degli astronomi.

8. Prelevare campioni da Bennu è più complicato di quanto si pensi

Le prime osservazioni terrestri dell'asteroide suggerivano che Bennu avesse una superficie liscia con una regolite (lo strato superiore di materiale sciolto e non consolidato) composto da particelle di dimensioni inferiori a un paio di centimetri al massimo. Poiché la sonda OSIRIS-REx è stata in grado di scattare foto con una risoluzione più elevata, è diventato evidente che il campionamento di Bennu sarebbe stato molto più pericoloso di quanto si credesse in precedenza: nuove immagini della superficie di Bennu hanno mostrato che è per lo più ricoperta da grandi massi, non da piccole rocce. OSIRIS-REx è stato progettato per scendere all'interno di un'area di quasi 2.000 metri quadrati, all'incirca le dimensioni di un parcheggio con 100 posti auto. Ma adesso sappiamo che dovrà scendere verso un punto sicuro sulla superficie rocciosa di Bennu entro uno spazio di meno di 100 metri quadrati, un'area di circa cinque posti auto.



9. Bennu prende il nome di un'antica divinità Egizia

Bennu è stato nominato nel 2013 da un bambino di nove anni della Carolina del Nord che ha vinto il concorso per dare un nome all'asteroide. Si è trattata di una collaborazione tra la missione, la Planetary Society e la ricerca LINEAR sugli asteroidi che ha scoperto Bennu. Michael Puzio ha vinto il concorso suggerendo che il braccio TAGSAM (Touch-and-Go Sample Mechanism) della navicella spaziale e i suoi pannelli solari somigliassero al collo e alle ali viste nelle illustrazioni di Bennu, che gli antichi egizi solitamente rappresentavano come un airone cenerino. Bennu è l'antica divinità egizia legata al Sole, alla creazione e alla rinascita - Puzio ha anche notato che Bennu è il simbolo vivente di Osiride. Il mito di Bennu si addice all'asteroide stesso, dato che si tratta di un oggetto primitivo che risale alla creazione del Sistema Solare. I temi delle origini e della rinascita fanno parte della storia di questo asteroide. Gli uccelli e le creature simili a uccelli sono anche simboli di rinascita, creazione e origini in vari miti antichi.

10. Bennu è ancora pieno di sorprese

La telecamera di navigazione della navicella ha osservato che Bennu emetteva flussi di particelle un paio di volte alla settimana . Bennu apparentemente non è solo un raro asteroide attivo (solo una manciata di questi sono stati tutt'ora identificati) ma forse, con Cerere esplorato dalla missione Dawn della NASA, è tra i primi del suo genere che l'umanità ha osservato da un veicolo spaziale. Più recentemente il team della missione ha scoperto che la luce solare può frantumare le rocce di Bennu e che sono presenti pezzi di un altro asteroide sparsi sulla sua superficie. Man mano che la missione procede, verranno aggiunti altri pezzi al puzzle cosmico di Bennu, ognuno dei quali potrà raccontarci qualcosa di più sulla storia evolutiva del Sistema Solare.

fonti: NASA Goddard Space Flight Center

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