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BepiColombo: effettuato il primo sorvolo di Venere

16 ottobre 2020
La missione ESA-JAXA BepiColombo ha completato il primo dei due flyby di Venere necessari per metterlo in rotta con il pianeta più interno del Sistema Solare, Mercurio.

Il punto più vicino raggiunto durante il sorvolo è avvenuto la mattina del 15 Ottobre alle 03:58 GMT a una distanza di circa 10720 km dalla superficie del pianeta.
Lanciato il 20 ottobre 2018, la sonda spaziale avrà bisogno di nove fionde gravitazionali: una sulla Terra, due su Venere e sei su Mercurio prima di entrare in orbita attorno al pianeta nel 2025. I sorvoli (o flyby) sfruttano l'attrazione gravitazionale dei pianeti per aiutare ad alterare la velocità e la direzione della sonda insieme al sistema di propulsione elettrica solare della navicella, in questo modo BepiColombo potrà dirigersi nell'orbita di Mercurio contro la forte attrazione gravitazionale del Sole.
Il primo sorvolo - della Terra - ha avuto luogo il 10 aprile di quest'anno, restituendo immagini toccanti del nostro pianeta natale mentre il mondo si trovava a dover affrontare il blocco a causa della pandemia COVID-19.

Volare grazie allo Smartworking

"Per il sorvolo di Venere abbiamo condotto la maggior parte dei nostri preparativi negli ultimi tre mesi tramite il telelavoro, con solo il personale minimo richiesto in loco durante il sorvolo per garantire il funzionamento sicuro del veicolo spaziale", afferma Elsa Montagnon, BepiColombo Spacecraft Operations Manager dell'ESA.

Il team presente al centro di controllo della missione dell'ESA a Darmstadt, in Germania, comprendeva quattro membri del team di controllo di volo divisi in due gruppi per un periodo di 36 ore, insieme a un manager della stazione di terra e due membri del team che si sono uniti durante il punto di maggior avvicinamento per gestire le immagini così come sono poi state ricevute dalla navicella.

"Il flyby stesso ha avuto molto successo", conferma Elsa. "L'unica differenza rispetto alle normali operazioni in fase di crociera è che, vicino a Venere, dobbiamo chiudere temporaneamente l'otturatore di tutti i puntatori stellari che potrebbero essere accecati dal pianeta, un po' come quando si chiudono gli occhi per evitare di guardare il Sole."

Due delle tre telecamere di monitoraggio a bordo del Mercury Transfer Module sono state attivate durante gli slot di imaging dedicati da 20 ore prima del più vicino avvicinamento fino a 15 minuti dopo. Da lontano, Venere è vista come un piccolo disco nel campo visivo della telecamera, vicino al corpo della navicella. Durante il punto di maggior avvicinamento il pianeta domina la vista, "sorgendo" dietro al magnetometro del Mercury Planetary Orbiter.



Le operazioni scientifiche

Sette degli undici strumenti scientifici a bordo dell'European Mercury Planetary Orbiter, più il suo monitor di radiazione, e tre dei cinque a bordo del giapponese Mercury Magnetospheric Orbiter erano attivi durante il sorvolo. Sebbene la suite di sensori sia progettata per studiare l'ambiente roccioso e privo di atmosfera di Mercurio, il sorvolo ha offerto un'opportunità unica per raccogliere preziosi dati scientifici su Venere.

"Dopo il fortunato sorvolo della Terra in cui i nostri strumenti hanno funzionato ancora meglio del previsto, non vediamo l'ora di vedere cosa uscirà dal sorvolo di Venere", afferma Johannes Benkhoff, BepiColombo Project Scientist dell'ESA.
"Dovremo essere pazienti mentre i nostri specialisti di Venere esaminano attentamente i dati, ma speriamo di essere in grado di fornire alcuni profili di temperatura e densità dell'atmosfera, informazioni sulla composizione chimica e sulla copertura nuvolosa e sull'interazione magnetica dell'ambiente tra il Sole e Venere. Ma prevediamo di avere ancora più risultati l'anno prossimo rispetto a adesso, data la distanza ravvicinata del prossimo sorvolo!"

Il sorvolo del 2021, previsto per il 10 agosto, vedrà la navicella passare a soli 550 km dalla superficie del pianeta.

Un lavoro di squadra tra telescopi

L'incontro di oggi ha anche fornito la possibilità di effettuare misurazioni simultanee con l'Akatsuki Venus Climate Orbiter della JAXA e il suo Hisaki Spectroscopic Planet Observatory, in orbita terrestre, insieme a osservatori a terra per studiare Venere da più punti di vista e su diverse scale.

"Akatsuki è attualmente l'unico veicolo spaziale in orbita attorno a Venere e, a causa della sua orbita ellittica, era in realtà 30 volte più lontano dal pianeta rispetto a BepiColombo durante il sorvolo, il che significa che possiamo confrontare le osservazioni ravvicinate di BepiColombo con la vista su scala globale di Akatsuki", afferma Vai Murakami, scienziato del progetto BepiColombo di JAXA.
"È in corso una vasta campagna di osservazioni coordinate, che coinvolge sia astronomi professionisti che dilettanti, che costruiranno un'immagine tridimensionale di ciò che sta accadendo nel tempo nell'atmosfera di Venere, qualcosa che non può essere ottenuto da un solo veicolo spaziale o da un telescopio", afferma Valeria Mangano, dell'Istituto Nazionale di Astrofisica in Italia, e presidente del gruppo di lavoro Venus flyby.

Prossimi passi

Mentre i team scientifici sono impegnati a immergersi nei nuovi dati del flyby, i team operativi valuteranno le prestazioni del sorvolo di Venere e faranno delle correzioni di routine della traiettoria del veicolo spaziale il 22 ottobre. La prossioma serie di propulsioni elettriche solari è prevista a maggio 2021.
BepiColombo farà anche il suo primo sorvolo di Mercurio il prossimo anno, in ottobre, a una distanza di soli 200 km, fornendo il primo allettante assaggio di ciò che seguirà una volta che i due orbiter scientifici della missione saranno arrivati nelle loro orbite di parcheggio attorno al pianeta. Da lì studieranno i misteri di Mercurio, affrontando numerose domande aperte nella scienza planetaria: dove si è formato Mercurio nel Sistema Solare? Qual'è la natura del ghiaccio nei crateri in ombra di Mercurio? Il pianeta è ancora geologicamente attivo? Come può un pianeta così piccolo avere ancora un campo magnetico?

"Dopo il completamenteo di ogni sorvolo ci avviciniamo di un passo verso le risposte ad alcune di queste domande sul misterioso pianeta Mercurio", aggiunge Johannes. "Imparare di più su Mercurio farà luce sulla storia dell'intero Sistema Solare, aiutandoci a capire meglio il nostro posto nello spazio".

"Anche se le fionde gravitazionali hanno una funzione meramente pratica per portarci sulla rotta per Mercurio, è meraviglioso avere queste brevi opportunità di osservare Venere mentre voliamo attraverso il Sistema Solare", afferma Simon Plum, Capo delle Operazioni Missione dell'ESA. "Grazie ai team che hanno lavorato duramente dietro le quinte negli ultimi mesi per rendere questo flyby un successo. Mentre lavoriamo a distanze incredibilmente lontane attraverso un'enorme quantità di spazio mentre navighiamo nel Sistema Solare, abbiamo di nuovo a che fare con speciali operazioni da svolgere in una situazione di pandemia, dove lo spazio tra le nostre persone è importante e la sicurezza dei nostri colleghi rimane la priorità numero uno".

BepiColombo è la prima missione europea su Mercurio. Lanciato il 20 ottobre 2018, è partito per un viaggio di sette anni verso il pianeta terrestre più piccolo e meno esplorato del nostro Sistema Solare. La missione è uno sforzo congiunto tra l'ESA e la Japan Aerospace Exploration Agency (JAXA), condotto sotto la guida dell'ESA.

fonti: ESA

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