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Cassini: tracce di ghiaccio fresco nell'emisfero settentrionale di Encelado

21 settembre 2020
Gli scienziati hanno utilizzato i dati raccolti dalla sonda Cassini della NASA durante 13 anni di esplorazione del sistema di Saturno per realizzare immagini dettagliate della luna ghiacciata Encelado e per rivelarne l'attività geologica. Ciò ha evidenziato come sulla superficie dell'emisfero settentrionale della luna sia riemerso del ghiaccio fresco.

Nuove immagini composite realizzate dalla sonda Cassini della NASA sono le mappe a infrarossi globali più dettagliate mai prodotte della luna di Saturno Encelado. E i dati utilizzati per costruire quelle immagini forniscono una prova consistente del fatto che l'emisfero settentrionale della luna sia riemerso con ghiaccio proveniente dall'interno della luna.
Lo spettrometro VIMS (Visible and Infrared Mapping Spectrometer ) di Cassini ha raccolto la luce riflessa da Saturno, dai suoi anelli e dalle sue dieci lune ghiacciate principali: luce visibile agli esseri umani così come luce infrarossa. VIMS ha quindi separato la luce nelle sue varie lunghezze d'onda, informazioni che mostrano agli scienziati la composizione del materiale che la riflette.
I dati VIMS, combinati con immagini dettagliate acquisite dall'Imaging Science Subsystem di Cassini, sono stati utilizzati per creare la nuova mappa spettrale globale di Encelado.

Gli scienziati di Cassini hanno scoperto nel 2005 che Encelado - che a occhio nudo sembra una bianca palla di neve altamente riflettente - erutta enormi pennacchi di granelli di ghiaccio e vapore da un oceano che si trova sotto la crosta ghiacciata. La nuova mappa spettrale mostra che i segnali infrarossi sono chiaramente correlati con quell'attività geologica, che è facilmente visibile al polo sud. È lì che la cosiddetta "striscia di tigre" erutta ghiaccio e vapore provenienti dall'oceano interno.
Ma alcune delle stesse caratteristiche visibili all'infrarosso compaiono anche nell'emisfero settentrionale. Ciò dice agli scienziati non solo che l'area settentrionale è ricoperta di ghiaccio fresco, ma che lo stesso tipo di attività geologica - un riaffioramento del paesaggio - si è verificato in entrambi gli emisferi. Il riaffioramento a nord può essere dovuto sia a getti ghiacciati sia a un movimento più graduale del ghiaccio attraverso fratture nella crosta, dall'oceano sotterraneo alla superficie.

"L'infrarosso ci mostra che la superficie del polo sud è giovane, il che non è una sorpresa perché sapevamo dei suoi getti che eruttano materiale ghiacciato", ha detto Gabriel Tobie, scienziato VIMS dell'Università di Nantes e coautore della nuova ricerca pubblicata su Icaro.
"Ora, grazie a questi occhi a infrarossi, è stato possibile tornare indietro nel tempo e dire che anche una grande regione dell'emisfero settentrionale appare giovane e probabilmente era attiva non molto tempo fa, nelle linee temporali geologiche".

Gestito dal Jet Propulsion Laboratory della NASA nel sud della California, Cassini è stato un orbiter che ha osservato Saturno per più di 13 anni prima di esaurire le scorte di carburante. Il team di missione ha deciso infine di distruggerlo facendolo immergere nell'atmosfera del pianeta nel settembre 2017, in parte per proteggere Encelado, che ha il potenziale per contenere condizioni adatte alla vita, con il suo oceano probabilmente riscaldato e agitato da sorgenti idrotermali come quelle presenti sui fondali oceanici della Terra.

fonti: NASA Jet Propulsion Laboratory

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