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Galileo: una rielaborazione delle immagini mostra la "regione caotica" con maggior definizione

02 maggio 2020
Al lavoro per preparare la missione Europa Clipper che manderà nei prossimi anni una sonda sulla luna di Giove, gli scienziati hanno rielaborato alcune immagini scattate nel 1998 dalla sonda Galileo con una serie di nuove tecnologie che ne hanno aumentato la definizione.

La superficie della luna di Giove, Europa, presenta un paesaggio molto variegato tra cui creste, fasce, piccole cupole arrotondate e spazi sconnessi che i geologi chiamano chaos terrain. Tre immagini recentemente rielaborate, catturate dalla navicella spaziale Galileo della NASA alla fine degli anni '90, hanno rivelato in dettaglio diverse caratteristiche di superficie su Europa. Sebbene i dati acquisiti da Galileo risalgano a più di due decenni fa, gli scienziati stanno utilizzando moderne tecniche di elaborazione delle immagini per creare nuove viste della superficie lunare in preparazione all'arrivo del veicolo spaziale Europa Clipper. L'orbiter condurrà dozzine di sorvoli di Europa per approfondire la conoscenza dell'oceano sotto la spessa crosta ghiacciata della luna e su come interagisce con la superficie. La missione, che verrà lanciata nei prossimi anni, sarà il primo ritorno su Europa dopo la sonda Galileo.
"Con questa risoluzione abbiamo visto solo una minima parte della superficie di Europa. Europa Clipper la aumenterà immensamente" ha affermato la geologa planetaria Cynthia Phillips del Jet Propulsion Laboratory della NASA, una divisione di Caltech a Pasadena che, come scienziata dello staff del progetto Europa, supervisiona anche un progetto di ricerca a lungo termine per la rianalisi delle immagini della luna.
Tutte e tre le immagini sono state catturate lungo la stessa asse longitudinale di Europa sulla quale Galileo è volato il 26 settembre 1998 durante l'ottavo degli undici sorvoli di Europa effettuati dalla sonda spaziale. Immagini ad alta risoluzione che rivelano caratteristiche di dimensioni fino a 460 metri sono state scattate attraverso un filtro chiaro in scala di grigi (bianco e nero). Utilizzando immagini a colori a bassa risoluzione della stessa regione da un diverso sorvolo, i tecnici hanno mappato il colore sulle immagini a risoluzione più elevata in un processo molto scrupoloso.
Immagini a colori migliorate come queste consentono agli scienziati di evidenziare le caratteristiche geologiche con diversi colori. Tali immagini non mostrano Europa come sembrerebbe all'occhio umano, ma esagerano le variazioni di colore per evidenziare le diverse composizioni chimiche della superficie. Le aree che appaiono di colore azzurro o bianco sono costituite da ghiaccio d'acqua relativamente puro e le aree rossastre hanno più materiali non ghiacciati, come i sali. Gli scienziati planetari hanno studiato le immagini ad alta risoluzione di Europa per cercare indizi su come si sia formata la superficie. Con una età media compresa tra i 40 e i 90 milioni di anni, la superficie che vediamo oggi è molto più giovane della stessa Europa che si è invece formata insieme al Sistema Solare 4,6 miliardi di anni fa. In effetti, Europa possiede una tra le più giovani superfici del Sistema Solare che è delle sue tante caratteristiche intriganti.
Si ritiene che le lunghe creste e bande lineari che attraversano la superficie di Europa siano correlate alla risposta della crosta di superficie ghiacciata del pianeta mentre viene allungata e tirata dalla forte gravità di Giove. Le creste possono formarsi quando una crepa nella superficie si apre e si chiude ripetutamente, costruendo una formazione che in genere è alta poche centinaia di metri, larga qualche miglio e può estendersi in orizzontale per migliaia di chilometri.
Al contrario, le bande sono superfici in cui le crepe sembrano aver continuato a separarsi orizzontalmente, producendo caratteristiche ampie e relativamente piatte. Le aree del cosiddetto "chaos terrain" contengono blocchi che si sono spostati lateralmente, hanno ruotato o si sono inclinati prima di essere congelati nelle loro nuove posizioni. Per capire come potrebbero essersi formati, gli scienziati stanno studiando questi blocchi come se fossero pezzi di puzzle mescolati.
La missione Europa Clipper potrà fornire maggiori indicazioni sulla superficie della luna di Giove, attualmente la sonda è in fase di costruzione e il suo lancio è previsto nel 2025 con il raggiungimento dell'orbita di Giove entro tre anni grazie al nuovo lanciatore SLS anch'esso attualmente in sviluppo presso la NASA.

fonti: NASA Jet Propulsion Laboratory

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