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Mars Express riprende le dune più scure di Marte

08 marzo 2020
Conosciuta per le sue ampie distese di dune increspate, strutturate e leggermente inclinate, la regione di Marte denominata Terra Sabaea ospita molte affascinanti caratteristiche geologiche tra cui l'importante cratere Moreux, catturato da alcune nuove riprese del Mars Express dell'ESA.

Il cratere Moreux su Marte mette in mostra numerosi affascinanti processi e caratteristiche geologiche. Si trova sul bordo settentrionale della Terra Sabaea, una vasta area del Pianeta Rosso che è punteggiata di crateri da impatto e coperta da flussi glaciali, dune, terreno irregolare e intricate reti di creste. Rispetto ad altri crateri da impatto presenti sia su Marte che sulla Terra, il cratere Moreux appare un po 'deforme e disordinato come il risultato dell'erosione in corso sul pianeta. Il suo bordo a forma di uovo è rotto, le sue pareti scure sono increspate, screziate, e il suo centro presenta un "picco" a grappolo prominente, creato dal materiale presente sul suolo del cratere che è rimbalzato ed è stato sollevato verso l'alto dopo l'impatto iniziale.
È difficile avere un senso della scala quando si osserva l'immagine dall'orbita, ma il picco centrale del cratere Moreux è considerevolmente elevato e raggiunge all'incirca i due chilometri di altezza. Il cratere stesso ha una profondità di circa tre chilometri e si estende per ben 135 chilometri da un bordo all'altro.
La gamma dei colori presenti in alcune delle immagini del Mars Express, scattate con la videocamera stereo ad alta risoluzione, rivela molto sulla composizione di una particolare regione, nel materiale o nelle caratteristica. Nel caso del cratere Moreux le differenze di colore sono nette: mentre il materiale circostante è visibile nei toni simili al caramello le pareti del cratere sono scure, simili a un anello macchiato di cenere o carbone. Dune nere e marrone scuro ricoprono il fondo del cratere, mentre il picco rimane di un giallo-arancio chiaro. Dell'ejecta scuro e prominente, comprendente materiale proiettato verso l'esterno durante la collisione che forma il cratere, si è diffuso verso l'esterno dal bordo del cratere, scolorendo e invadendo il terreno circostante più chiaro. Questa variegata tavolozza di colori riflette una composizione geologica altrettanto varia. Si ritiene che le dune all'interno e intorno al cratere contengano materiale sabbioso ricco di pirossene e olivina: minerali che formano roccia che sono mafiche (ovvero contenenti magnesio e ferro) e caratterizzate dal loro aspetto tipicamente scuro.
Si ritiene inoltre che i venti marziani abbiano spazzato e raccolto sabbia fine, basaltica, e vulcanica oltre alle ceneri presenti dentro e intorno al cratere. La roccia basaltica è molto comune sia su Marte che su altri corpi celesti, è una componente chiave dei mari sulla Luna, per esempio, e fa sì che appaiano visibilmente e notevolmente più scuri degli altopiani lunari.
Molte delle caratteristiche, come le dune e i flussi, che circondano il picco centrale e la regione meridionale del cratere Moreux (a sinistra dell'immagine) sembrano essere state formate dal ghiaccio. Si ritiene che ciò si sia verificato sotto forma di sostanziali episodi di attività glaciale negli ultimi milioni di anni. Molte altre caratteristiche mostrano segni di erosione del vento o si sono formate attraverso processi legati al vento, in particolare le dune che coprono il fondo del cratere. Queste dune sono in gran parte a forma di falce (dune barcane) e rivelano molto sulla direzione del vento all'interno e attraverso il cratere.
Dall'orientamento delle dune, gli scienziati hanno dedotto un complesso sistema di venti dominanti, probabilmente influenzato dalla topografia del cratere stesso. Le dune a nord e ad est del picco centrale sono in gran parte influenzate dai venti provenienti da nord-est, mentre le dune che si trovano ad ovest del parco sono controllate dai venti da nord-ovest. Questi venti trasversali creano un'interessante e unica morfologia delle dune all'interno del cratere di Moreux, rendendo le sue caratteristiche ancora più intriganti.

fonti: ESA

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