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Voyager 2: la sonda è entrata in stato di protezione

29 gennaio 2020
Gli ingegneri NASA della Voyager 2 stanno lavorando per riportare la missione in condizioni operative normali dopo l'attivazione di una delle routine autonome di protezione dai guasti del veicolo spaziale.

Gli ingegneri NASA della Voyager 2 stanno lavorando per riportare la missione in condizioni operative normali dopo l'attivazione di una delle routine autonome di protezione dai guasti del veicolo spaziale. Routine multiple di protezione dai guasti sono state programmate sia in Voyager 1 che in Voyager 2 per consentire al veicolo spaziale di agire automaticamente per proteggersi in caso di circostanze potenzialmente dannose. Al Jet Propulsion Laboratory della NASA a Pasadena, in California, gli ingegneri stanno ancora inviando istruzioni al veicolo spaziale e sono in attesa di ricevere la telemetria.
Lanciate nel 1977 le sonde Voyager si trovano nello spazio interstellare, rendendole gli oggetti umani più distanti del Sistema Solare. Sabato 25 gennaio la Voyager 2 non ha eseguito una manovra programmata nella quale il veicolo spaziale avrebbe dovuto ruotare di 360° per calibrare lo strumento di rilevazione del campo magnetico. L'analisi della telemetria ha indicato che un ritardo inspiegabile nell'esecuzione a bordo dei comandi di manovra ha lasciato inavvertitamente attivi due sistemi che consumano livelli relativamente elevati di potenza. Ciò ha causato un sovraccarico dell'alimentazione disponibile. La routine del software di protezione dai guasti è stata progettata per gestire automaticamente un evento del genere e, in base alla programmazione, ha disattivato gli strumenti scientifici di Voyager 2 per compensare il deficit di alimentazione. A partire dal 28 gennaio, gli ingegneri Voyager hanno spento con successo uno dei sistemi ad alta potenza e riacceso gli strumenti scientifici che non hanno ancora ripreso a rilevare dati. Il team sta ora rivedendo lo stato del resto del veicolo spaziale e sta lavorando per riportarlo alle normali operazioni.
L'alimentazione delle Voyager proviene da un generatore termoelettrico radioisotopico (RTG), che trasforma il calore prodotto dal decadimento di un materiale radioattivo in elettricità per alimentare il veicolo spaziale. A causa del naturale decadimento del materiale all'interno dell'RTG, il budget energetico di Voyager 2 diminuisce di circa 4 watt all'anno. Già lo scorso, gli ingegneri hanno spento il riscaldatore primario per lo strumento del sottosistema di raggi cosmici Voyager 2 al fine di compensare questa perdita di potenza e nonostante questo lo strumento continua a funzionare. Infatti, oltre a gestire l'alimentazione, gli operatori di missione devono anche preservare la temperatura di alcuni sistemi sul veicolo spaziale. Se, ad esempio, le linee del carburante del veicolo spaziale dovessero congelarsi e rompersi, la Voyager non sarebbe più in grado di puntare la sua antenna sulla Terra per inviare dati e ricevere comandi. La temperatura del veicolo spaziale viene mantenuta mediante l'uso di riscaldatori o sfruttando il calore in eccesso proveniente da altri strumenti e sistemi di bordo.
Il team ha impiegato diversi giorni per valutare la situazione attuale principalmente a causa della distanza di Voyager 2 dalla Terra - circa 18,5 miliardi di chilometri. Le comunicazioni che viaggiano alla velocità della luce impiegano circa 17 ore per raggiungere l'astronave e altre 17 ore prima che una risposta dell'astronave ritorni sulla Terra. Di conseguenza, gli ingegneri di missione devono attendere circa 34 ore per scoprire se i loro comandi hanno avuto l'effetto desiderato sul veicolo spaziale.
Aggiornamento 06-02-2020:
Gli operatori di missione hanno riferito che la Voyager 2 è in buono stato e che le comunicazioni tra la Terra e la sonda sono stabili. Il veicolo spaziale ha ripreso a raccogliere dati scientifici e i team stanno ora valutando la salute degli strumenti dopo il loro breve arresto.

fonti: NASA, Jet Propulsion Laboratory

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